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THE STONE OF THE WISE MEN

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    OF course you know the story of Holger the Dane;we are not going to tell you that,but will ask if you re-member from it thatHolger the Dane won the great land of India,east as far as the world's end,even to the tree which is called the Tree of the Sun,as Christian Pedersen puts it.Do you know Christian Pedersen?it doesn't matter if you don't.Holger the Dane gave Prester John power and authority over the land of India.Do you know Prester John?it doesn't matter either if you don't know him,for he doesn't come into this story at all.You are to hear about the Tree of the Sunin India,east as far as the world's end,and it was then understood by men who had not learned geography as we have:but that also does not matter at the present time. 

    The Tree of the Sun was a noble tree,such as we have never seen and such as you will never see either.The crown stretched out several miles around;it was real-ly an entire wood;each of its smallest branches formed,in its turn,a whole tree.Palms,beech trees,pines,plane trees,and various other kinds grew here,which are found scattered in all other parts of the world:they shot out like small branches from the great boughs,and these large houghs with their windings and knots formed,as it were,valleys and hills,clothed with velvety green and covered with flowers.Every branch was like a wide,blooming meadow,or like the most charming garden.The sun shone down on it with delightful rays,for it was the tree of the sun,and the birds from all quarters of the world assembled togetherbirds from the primaeval forests of America,the rose gardens of Damascus,from the deserts of Africa,in which the elephant and the lion boast of being the only rulers.The Polar birds came flying hither,and of course the stork and the swallow were not absent;but the birds were not the only living beings:the stag,the squirrel,the antelope,and a hundred other beautiful and light-footed animals were at home. 

    The crown of the tree was a widespread fragrant gar-den,and in the midst of it,where the great boughs raised themselves like green hillocks,there stood a castle of crystal,with a view of all the lands of the world.Each tower was reared in the form of a lily.Through the stem one could asced,for within it was a winding stair;one could step out upon the leaves as upon balconies;and up in the calyx of the flower itself was the most beautiful,sparkling round hall,above which no other roof rose but the blue firmament with sun and stars. 

    Just as much splendour,though in another way,appeared below,in the wide halls of the castle.Here,on the walls,the whole world around was reflected.One saw everything that was done,so that there was no necessity for reading any papers,and indeed there were no papers there.Everything was to he seen in living pictures,if one only wished to see it;for too much is still too much even for the wisest man;and this man dwelt here.His name is very difficultyou will not be able to pronounce it,and therefore it may remain unmentioned.He knew everything that a man on earth can know or can get to know;every invention which had already been or which was yet to be made was known to him;but nothing more,for everything in the world has its limits.The wise King Solomon was only half as wise as he,and yet he was very wise,and governed the powers of nature,and held sway over potent spirits:yea,Death itself was obliged to give him every morning a list of those who were to die during the day.But King Solomon himself was obliged to die too;and this thought it was which often in the deepest manner employed the inquirer,the mighty lord in the castle on the Tree of the Sun.He also,however high he might tower above men in wisdom,must die one day.He knew that he and his children also must fade away like the leaves of the forest,and become dust.He saw the human race fade away like the leaves on the tree;saw new men come to fill their places;but the leaves that fell off never sprouted forth againthey fell to dust or were transformed into other parts of plants. 

    What happens to man,the wise man asked him-self,when the angel of death touches him?What may death be?The body is dissolved.And the soul?Yes,what is the soul?whither doth it go?To eternal life,says the comforting voice of religion;but what is the transition?where does one live and how?Above,in heaven,says the pious man,thither we go.Thither?repeated the wise man,and fixed his eyes upon the sun and the stars;up yonder? 

    But he saw,from the earthly ball,that up and down were one and the same,according as one stood here or there on the rolling globe;and even if he mounted as high as the loftiest mountains of earth rear their heads,to the air which we below call clear and transparentthe pure heavena black darkness spread abroad like a cloth,and the sun had a coppery glow and sent forth no rays,and our earth lay wrapped in an orange-coloured mist.How narrow were the limits of the bodily eye,and how little the eye of the soul could see!how little did even the wisest know of that which is the most important to us all! 

    In the most secret chamber of the castle lay the greatest treasure of the earth:the Book of Truth.Leaf for leaf,the wise man read it through:every man may read in this book,but only by fragments.To many an eye the characters seem to tremble,so that the words cannot be put together;on certain pages the writing often seems so pale,so faded,that only a blank leaf appears.The wiser a man becomes,the more he can read;and the wisest read most.For that purpose he knew how to unite the sunlight and the starlight with the light of reason and of hidden powers;and through this stronger light many things came clearly before him from the page.But in the division of the book whose title isLife after Deathnot even one point was to be distinctly seen.That pained him.Should he not he able here upon earth to obtain a light by which everything should become clear to him that stood written in the Book of Truth? 

    Like the wise king Solomon,he understood the language of the animals,and could interpret their talk and their songs.But that made him none the wiser.He found out the forces of plants and metalsthe forces to be used for the cure of diseases,for delaying deathbut none that could destroy death.In all created things that were within his reach he sought the light that should shine upon the certainty of an eternal life;but he found it not.The Book of Truth lay before him with leaves that appeared blank.Christianity showed him in the Bible worde of promise of an eternal life;but he wanted to read it in his book,and in that he saw nothing. 

    He had five childrenfour sons,educated as well as the children of the wisest father could be,and a daughter,fair,mild,and clever,but blind;yet this appeared no loss to herher father and brothers were eyes to her,and the vividness of her feelings saw for her. 

    Never had the sons gone farther from the castle than the branches of the tree extended,still less the sister.They were happy children in the land of childhoodin the beautiful fragrant Tree of the Sun.Like all children,they were very glad when any story was related to them;and the father told them many things that other children would not have understood;but these were just as clever as most grown-up people are among us.He explained to them what they saw in living pictures on the castle wallsthe doings of men and the march of events in all the lands of the earth;and often the sons expressed the wish that they could be present at all the great deeds and take part in them;and their father then told them that out in the world it was difficult and toilsomethat the world was not quite what it appeared to them from their beauteous home.He spoke to them of the true,the beautiful,and the good,and told them that these three things held the world together,and that under the pressure they had to endure they became hardened into a precious stone,clearer than the water of the diamonda jewel whose splendour had value with God,and whose brightness outshone everything,and which was called theStone of the Wise.He told them that just as one through created things could attain to the knowledge of God,so through men themselves one could attain to the certainty that such a jewel as theStone of the Wiseexisted.He could not tell them any more about it,for he knew no more.This narration would have exceeded the perception of other children,but these children under-stood it,and at length other children,too,will learn to comprehend its meaning. 

    They questioned their father concerning the true,the beautiful,and the good;and he explained it to them,told them many things,and told them also that God,when He made man out of the dust of the earth,gave five kisses to His workfiery kisses,heart kisseswhich we now call the five senses.Through these the true,the beautiful,and the good is seen,perceived,and under-stood;through these it is valued,protected,and furthered.Five senses have been given bodily and mentally,inwardly and outwardly,to body and soul. 

    The children reflected deeply upon all these things;they meditated upon them by day and night.Then the eldest of the brothers dreamed a splendid dream.Strangely enough,the second brother had the same dream,and the third,and the fourth brother likewise;all of them dreamed exactly the same thingnamely,that each went out into the world and found theStone of the Wise,which gleamed like a beaming light on his forehead when,in the morning dawn,he rode back on his swift horse over the velvety green meadows of his home into the castle of his father;and the jewel threw such a heavenly light and radiance upon the leaves of the book,that everything was illuminated that stood written concerning the life beyond the grave.But the sister dreamed nothing about going out into the wide world:it never entered her mind.Her world was her father's house. 

    I shall ride forth into the wide world,said the eldest brother.I must try what life is like there,and go to and fro among men.I will practise only the good and the true;with these I will protect the beautiful.Much shall change for the better when I am there. 

    Now his thoughts were bold and great,as our thoughts generally are at home in the corner of the hearth,before we have gone forth into the world and have encountered wind and rain,and thorns and thistles. 

    In him and in all his brothers the five senses were highly developed,inwardly and outwardly;but each of them had one sense which in keenness and development surpassed the other four.In the case of the eldest this was Sight.This was to do him especial service.He said he had eyes for all time,eyes for all nations,eyes that could look into the depths of the earth,where the treasures lie hid-den,and deep into the hearts of men,as though nothing but a pane of glass were placed before them:he could read more than we can see on the cheek that blushes or grows pale,in the eye that weeps or smiles.Stags and antelopes escorted him to the boundary of his home towards the west,and there the wild swans received him and flew north-west.He followed them.And now he had gone far out into the worldfar from the land of his father,that extended east-ward to the end of the earth. 

    But how he opened his eyes in astonishment!Many things were here to be seen;and many things appear very different,when a man beholds them with his own eyes,from when he merely sees them in a picture,as the son had done in his father's house,however faithful the picture may be.At the outset he nearly lost his eyes in astonishment at all the rubbish and all the masquerading stuff put forward to represent the beautiful;but he did not quite lose them,he had other use for them.He wished to go thoroughly and honestly to work in the understanding of the beautiful,the true,and the good.But how were these rep-resented in the world?He saw that often the garland that belonged to the beautiful was given to the hideous;that the good was often passed by without notice,while mediocrity was applauded when it should have been hissed off.People looked to the dress,and not to the wearer;asked for a name,and not for desert;and went more by reputation than by service.It was the same thing everywhere. 

    I see I must attack these things vigorously,he said,and attacked them with vigour accordingly. 

    But while he was looking for the truth,came the Evil One,the father of lies.Gladly would the fiend have plucked out the eyes of this Seer;but that would have been too direct:the devil works in a more cunning way.He let him see and seek the true and the good;but while the young man was contemplating them,the Evil Spirit blew one mote after another into each of his eyes;and such a proceeding would be hurtful even to the best sight.Then the fiend blew upon the motes,so that they became beams;and the eyes were destroyed,and the Seer stood like a blind man in the wide world,and had no faith in it:he lost his good opinion of it and himself;and when a man gives up the world and himself,all is over with him. 

    Over!said the wild swans,who flew across the sea towards the east.Over!twittered the swallows,who likewise flew eastward,towards the Tree of the Sun.That was no good news for those at home. 

    I fancy the Seer must have fared badly,said the second brother;but the Hearer may have better for-tune.For this one possessed the sense of hearing in an eminent degree:he could hear the grass grow,so quick was he to hear. 

    He took a hearty leave of all at home,and rode away,provided with good abilities and good intentions.The swallows escorted him,and he followed the swans;and he stood far from his home in the wide world. 

    But he experienced the fact that one may have too much of a good thing.His hearing was too fine.He not only heard the grass grow,but could hear every man's heart beat,in sorrow and in joy.The whole world was to him like a great clockmaker's workshop,wherein all the clocks were goingtick,tick!and all the turret clocks strikingding dong.It was unbearable.For a long time his ears held out,but at last all the noise and screaming became too much for one man.There came blackguard boys of sixty years oldfor it is not age that does it;they roared and shouted in a way that one could laugh at;but then came gossip,which whispered through all houses,lanes,and streets,right out to the high-way.Falsehood thrust itself forward and played the master;the bells on the fool's cap jangled and declared they were church bells;and the noise became too bad for the Hearer,and he thrust his fingers into both ears;but still he could hear false singing and bad sounds,gossip and idle words,scandal and slander,groaning and moaning without and within.Heaven help us!He thrust his fingers deeper and deeper into his ears,but at last the drums burst.Now he could hear nothing at all ot the good,the true,and the beautiful,for his hearing was to have been the bridge by which he crossed.He became silent and suspicious,trusted no one at last,not even himself,and that is very unfortunate,and,no longer hoping to find and bring home the costly jewel,he gave it up,and gave himself up;and that was the worst of all.The birds who winged their flight to-wards the east brought tidings of this,till the news reached the castle in the Tree of the Sun. 

    I will try now!said the third brother.I have a sharp nose! 

    Now that was not said in very good taste;but it was his way,and one must take him as he was.He had a happy temper,and was a poet,a real poet:he could sing many things that he could not say,and many things struck him far earlier than they occurred to others.I can smell fire!he said;and he attributed to the sense of smelling,which he possessed in a very high degree,a great power in the region of the beautiful. 

    Every fragrant spot in the realm of the beautiful has its frequenters,he said.One man feels at home in the atmosphere of the tavern,among the flaring tallow candles,where the smell of spirits mingles with the fumes of bad to-bacco.Another prefers sitting among the overpowering scent of jessamine,or scenting himself with strong clove oil.This man seeks out the fresh sea breeze,while that one climbs to the highest mountain-top and looks down upon the busy little life beneath. 

    Thus he spake.It seemed to him as if he had already been out in the world,as if he had already associated with men and known them.But this experience arose from with-in himself:it was the poet within him,the gift of Heaven,and bestowed on him in his cradle. 

    He bade farewell to his paternal roof in the Tree of the Sun,and departed on foot through the pleasant scenery of home.Arrived at its confines,he mounted on the back of an ostrich,which runs faster than a horse;and after-wards,when he fell in with the wild swans,he swung himself on the strongest of them,for he loved change;and away he flew over the sea to distant lands with great forests,deep lakes,mighty mountains,and proud cities;and wherever he came it seemed as if sunshine travelled with him across the fields,for every flower,every bush,every tree exhaled a new fragrance,in the consciousness that a friend and protector was in the neighbourhood,who understood them and knew their value.The crippled rose bush reared up its twigs,unfolded its leaves,and bore the most beautiful roses;every one could see it,and even the black damp Wood Snail noticed its beauty. 

    I will give my seal to the flower,said the Snail;I have spit on it,and I can do no more for it. 

    Thus it always fares with the beautiful in this world!said the poet. 

    And he sang a song concerning it,sang it in his own way;but nobody listened.Then he gave the drummer two pence and a peacock's feather,and set the song for the drum,and had it drummed in all the streets of the town;and the people heard it,and said that they understood it,it was so deep.Then the poet sang several songs of the beautiful,the true,and the good.His songs were listened to in the tavern,where the tallow candles smoked,in the fresh meadow,in the forest,and on the high seas.It appeared as if this brother was to have better fortune than the two others.But the Evil Spirit was angry at this,and accordingly he set to work with incense powder and incense smoke,which he can prepare so artfully as to con-fuse an angel,and how much more therefore a poor poet!The Evil One knows how to take that kind of people!He surrounded the poet so completely with incense,that the man lost his head,and forgot his mission and his home,and at last himselfand ended in smoke. 

    But when the little birds heard of this they mourned,and for three days they sang not one song.The black Wood Snail became blacker still,not for grief,but for envy. 

    They should have strewed incense for me,she said,for it was I who gave him his idea of the most famous of his songs,the drum song ofThe Way of the World;it was I who spat upon the rose!I can bring witness to the fact. 

    But no tidings of all this penetrated to the poet's home in India,for all the birds were silent for three days;and when the time of mourning was over,their grief had been so deep that they had forgotten for whom they wept.That's the usual way! 

    Now I shall have to go out into the world,to disappear like the rest,said the fourth brother. 

    He had just as good a humour as the third,but he was no poet,and so he had good reason to have good humour.Those two had filled the castle with cheerfulness,and now the last cheerfulness was going away.Sight and hearing have always been looked upon as the two chief senses of men,and as the two that it is most desirable to sharpen;the other senses are looked upon as of less consequence.But that was not the opinion of this son,as he had especially cultivated his taste in every respect,and taste is very powerful.It holds sway over what goes into the mouth,and also over what penetrates into the mind;and consequently this brother tasted everything that was stored up in bottles and pots,saying that this was the rough work of his office.Every man was to him a vessel in which something was seething,every country 

    an enormous kitchen,a kitchen of the mind. 

    That was the fine work,he said;and he wanted to go out and try what was delicate.Perhaps fortune may be more favourable to me than it was to my brothers,he said.I shall start on my travels.But what conveyance shall I choose?Are air balloons invented yet?he asked his father,who knew of all inventions that had been made or that were to be made.But air balloons had not yet been invented,nor steam-ships,nor railways.Good:then I shall choose an air balloon,he said;my father knows how they are made and guided.Nobody has invented them yet,and consequently the people will believe that it is an aerial phantom.When I have used the balloon I will burn it,and for this purpose you must give me a few pieces of the invention that will be made nextI mean chemical matches. 

    And he obtained what he wanted,and flew away.The birds accompanied him farther than they had flown with 
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